最早在阿拉伯半岛上,生活着一些游牧民族,包括迦南人和希伯来人。公元前3500年左右,迦南人来到现在的巴勒斯坦地区生活,这里就被称为迦南。公元前2000年前后,亚伯拉罕带领希伯来人从两河流域美索不达米亚迁徙到迦南。迦南人把他们叫做渡河而来的人,音译过来,就是希伯来人,“渡河”是指从东向西渡过幼发拉底河。

亚伯拉罕的儿子叫以撒,以撒的儿子叫雅各,他们祖孙三代生活在迦南。雅各子孙众多,共12个儿子,他们构成了犹太“十二支派”的主干。雅各曾与神的使者摔跤,被赐名“以色列”,就是与神角力的人。后来犹太人决定建国的国名,就源于此。

在埃及的生活,早期是受到优待的。但好景不长,大约150年后,埃及统治者对迁徙而来的希伯来人进行奴役。希伯来人实在受不了这种悲惨的生活,于是在摩西的带领下,逃离埃及,希望回到迦南,他们称之为“流着奶和蜜的地方”。

摩西在带领大家在西奈半岛流浪了40年,这期间发生了一件重要的事。摩西在西奈山接受了神谕,从上帝手中取得“十诫”,这十诫成为犹太教的核心,其中第一条就是除了耶和华,不可以信别的神。一神论再次夯实。犹太人认为自己是上帝的选民,也是此时形成的观念。

回到迦南后,在与当地迦南人一番争斗之后,希伯来人建立了南北两个部落,南边的叫犹大,北边的叫以色列。

公元前1000年左右,犹大的后人扫罗统一了南北两部,建立第一个王国,定都耶路撒冷。扫罗王之后的大卫王,大大增强了王国的政治经济实力。大卫王之后的所罗门王,修建了著名的“第一圣殿”,王国达到鼎盛时期。

所罗门王之后,王国又分裂了。北边的以色列国,公元前721年被亚述所灭。南边的犹大国,公元前586年被巴比伦所灭。巴比伦摧毁了第一圣殿,并将犹大王国的遗民——被称之为犹太人,放逐到巴比伦,就是著名的“巴比伦之囚”。

波斯帝国:公元前 539年,巴比伦被波斯居鲁士大帝征服,波斯帝国准许流亡在外的犹太人返回迦南,并准许他们有信仰自由。在这个时期,犹太人建立了“第二圣殿”,并将自己的神话、传说、历史书写成了《圣经》,也就是《旧约》。

希腊帝国:希腊帝国的亚历山大大帝终结了波斯帝国在西亚的统治。公元前323年,希腊帝国开始了对迦南地区的统治。

罗马帝国:公元前63年,罗马帝国打败波斯帝国,罗马人占领了迦南,并完全取得控制权。公元70年,罗马人捣毁了第二圣殿。犹太人不断反抗罗马统治,最终在公元135年,罗马帝国忍无可忍,将所有犹太人驱逐出境,为了让犹太人忘记故乡,将这一地区改名“巴勒斯坦”,耶路撒冷也改名为太阳神之城。至此,犹太人失去了自己的祖国,开始了长达两千年的放逐。耶路撒冷的哭墙,就是第二圣殿仅存的一段遗址。

奥斯曼帝国:公元6、7世纪教兴起,建立了横跨欧亚非三大洲的阿拉伯帝国——奥斯曼土耳其帝国。奥斯曼帝国消灭了罗马帝国,巴勒斯坦地区成了它的一个省。此后的一千多年里,原来的迦南人、希腊人、罗马人、土耳其人等等逐步融合并阿拉伯化,巴勒斯坦的阿拉伯人就一直在这里繁衍生息。公元705年,在犹太人原来的圣殿位置,建造了阿克萨寺,耶路撒冷遂成为麦加、麦地那之后的第三座圣城。

第一次世界大战结束后,奥斯曼土耳其帝国衰落崩塌,英国崛起为世界头号强国,并开始管制巴勒斯坦地区。英国人还是老一套,为了压制阿拉伯人,它允许部分犹太人迁往巴勒斯坦地区定居。据说最早犹太人和阿拉伯人还能和平相处,但随着犹太人越来越多,阿拉伯人自然心生愤恨。

1933年,希特勒在德国执政后,大肆屠杀迫害犹太人。于是,犹太人掀起了迁徙到巴勒斯坦地区的高潮。二战结束后,巴勒斯坦地区已经有60万犹太居民。阿拉伯人和犹太人的关系已经剑拔弩张。无奈,在当时的形势下,全世界同情犹太人,支持犹太人建立自己的国家。

1948年5月14日,在长期的复国运动之后,犹太人终于在巴勒斯坦地区建国,国名以色列,意思是雅各的后人。埃及、伊拉克、约旦、叙利亚以及黎巴嫩等阿拉伯国家立即向以色列宣战,对以色列来说,这就是立国之战,实际上一共打了五次中东战争。

双方在1949年达成一则停火协议并划清暂时的边界,这条边界线被称为“绿线”。以色列在约旦河的西方获得了额外的23.5%的管辖领域,约旦则占有以色列南部一块山地区域和撒马里亚,后来那里被称为“约旦河西岸地区”。埃及在沿海地区占有一小块的土地,那里被称为“加沙地带”。此后,双方没有真正拥有和平,时而大打,时而小打。